¿Qué es la Calamina?: el enemigo oculto del acero

En este artículo veremos el enemigo menos conocido del acero laminado, pero uno de los que más daño y coste añadido causa: La Calamina.

En primer lugar hay que señalar que la calamina solo se produce en los aceros laminados en caliente, lo que supone la mayoría del acero que utilizamos en construcción (perfiles y chapas) Se define la calamina, también llamada cascarilla de laminación, como un subproducto de la técnica de laminación que consiste en una capa fina (inferior a 1 mm) dura y superficial formada principalmente (de exterior a interior) por magnetita y protóxido de hierro o wurtzita. Esta es la capa gris azulado característica que vemos en los perfiles estructurales.

La capa de calamina protege inicialmente al acero, pero tiene tres características que hacen que no sea estable y se acabe desprendiendo. En primer lugar, en la capa exterior de magnetita se crea óxido férrico, es decir, se oxida. En segundo lugar su coeficiente de dilatación térmica es mucho menor que el del acero por lo que le afectan los cambios de temperatura. Y en tercer lugar, es mucho más frágil que el acero, por lo que se quiebra.

Cuando la capa de calamina se fractura o desprende, el oxígeno puede penetrar entre el acero y la calamina creando óxido en la interfase de ambos materiales y haciendo que se produzca descamación.

Todo este proceso se comienza a producir de forma natural en el acopio del acero, como se observa en la siguiente imagen, con el problema añadido de que no se va a presentar de modo uniforme. Las zonas más sensibles al desprendimiento de calamina son las aristas y ángulos debido a su casi nula flexibilidad.

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La calamina solo puede eliminarse mediante tres métodos:

Chorreado o granallado: Podríamos definirlo como el único método para aceros de uso en construcción en detrimento de los otros. Consiste en la abrasión superficial mediante el choque de partículas abrasivas de áridos o granalla.

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Decapado químico: Mediante la inmersión en sustancias corrosivas como el ácido sulfúrico. Prácticamente su uso se limita a piezas pequeñas por lo que tiene poca utilidad en la construcción.

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Esperando a que se desprenda de forma natural: Este método no es nada recomendable ya que como hemos señalado, no se produce de modo uniforme. Cuando finalice el proceso la corrosión ya habrá comenzado a hacer mella en algunas zonas por lo que la limpieza del óxido superficial no será suficiente para preparar el acero antes de aplicar una protección.

Pintar sobre la calamina es garantía de poca durabilidad para esa pintura, que acabará desprendiéndose. En la práctica, lo habitual es hacer una limpieza superficial del óxido de modo que existirán zonas donde el óxido ya haya penetrado entre la calamina no desprendida y el acero: acabará desprendiéndose y acelerando el proceso de degradación.

Desgraciadamente, la cantidad de acero utilizada en construcción que se chorrea o granalla es muy baja debido a su alto coste inicial y a que se no se tiene en consideración la costosa intervención en mantenimiento.

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Imágenes:
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